新冠感染会变成季节性流行病吗?

科学家尝试用模型去预测疫情走向,认为在多个条件同时满足、越来越多的人感染后只是轻症或无症状的情况下,新冠感染有可能变成像流感一样的季节性流行病。

(本文首发于2021年8月19日《南方周末》)

2021年8月6日,缅甸东吁,缅甸第三波疫情暴发至今已经有三个多月,目前大批志愿者开始加入到抗疫工作当中,以弥补由于医护人员不足所形成的防疫漏洞。 (视觉中国/图)

2021年过半,全球新冠病毒SARS-CoV-2感染案例已近2亿。一个自疫情暴发以来就广被议论的问题却仍没有答案:新冠疫情将如何结束?

然而,已经有科学家尝试用模型去预测疫情走向,认为当多个条件同时达到,越来越多的人感染后只是轻症或无症状的话,新冠病毒感染有可能变成又一种季节性流行病。

三个关键变量

根据模型,新冠病毒的严重性的减弱将与人类对该病毒的免疫反应变化密切相关,具体来说,有三个关键变量:所暴露在病毒中的量的大小、不同年龄段人群的易感性差异,以及成年人通过自然感染或注射疫苗所获得的免疫。如果条件适当,那么随着时间的推移,三者中任何单一因素都有可能限制重症的出现,如果同时发挥作用,就有可能快速地降低重症出现的频率,以及传染性,从而令新冠有可能成为一种季节性的病毒,即虽然仍会在一定时间里造成相互感染,但以轻症和无症状为主。这一研究2021年5月发表在《病毒》杂志(Viruses),由犹他大学的科学家完成。

关注所暴露的病毒量的变量是由于目前科学家所发现的病毒量与感染后症状之间的关系。如果暴露在较高的新冠病毒载量中,更有可能发展成重症,这可能是因为病毒载量太高然后压垮了人们免疫系统的应对能力。相反,如果是在更开放通风的场合里接触了病毒且暴露的时间短,那么接触了较少的病毒的人更可能发展成相对较轻的症状。这个因素还与社交隔离和戴口罩等防疫政策的执行情况有关。

不同年龄段人群在感染新冠后风险有别,比如儿童感染后一般不会发展成重症。与儿童的轻症相伴随的,是成年人也可能通过感染后获得自然免疫力或者接种疫苗后获得免疫力减少发展成重症的情况。对于季节性传染病,重复感染是很常见的,大量季节性冠状病毒感染是无症状的,感染者可能在不知道的情况下,已经获得了自然免疫力,甚至还可能因为交叉免疫的效果获得针对相似病毒的免疫力。

新冠病毒除了与SARS病毒的基因序列有近八成相似外,新冠疫情暴发以来,科学家已经识别出了多种与新冠病毒相似度超过90%的冠状病毒,比如蝙蝠病毒RaTG13与新冠病毒在全基因组上相似度达到96%,另一种蝙蝠病毒RmYN02也达到93.3

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