为什么有的人吸烟不得肺癌?

一项新的研究指出,不同的人对吸烟导致的肺癌易感性存在差异。一些人对吸烟诱发的基因突变有更强的适应性,能够抑制突变在体内的进一步累积。

(本文首发于2022年5月12日《南方周末》)

2015年2月13日,四川富顺狮市镇,吸烟的老汉。 (视觉中国 贺延光/图)

吸烟会致癌,这在科学界和公众认知里都已经是常识。世界卫生组织国际癌症研究机构很早就将主动吸的烟和被动吸的二手烟全部认定为一级致癌物。然而,现实生活中人们总是能看到很多吸了一辈子烟的人并未得过癌症,这些身边的案例常成为一些吸烟者反驳吸烟致癌的论据。那么,为什么同样都是吸烟,有的人得了肺癌,而有的人不得呢?

最近,美国一项针对吸烟者的研究,通过细胞和基因层面的实验室分析,尝试给出了一种解释:一些人对吸烟诱发的基因突变有更强的适应性,能够抑制突变在体内的进一步累积。

应对突变的能力

基因突变是指基因DNA中发生的异常变化,除了少部分由遗传而来外,相当多的突变是后天获得的,体细胞中这种自发的突变累积,人们虽难以察觉,但这一进程会贯穿人的一生。大部分的突变不会对人的身体产生明显的影响,然而随着突变的不断累积,这些来自环境、食物等诱发的突变在达到一定程度后就可能会导致癌症,加速人的衰老。不少研究已经发现吸烟的肺癌患者其肿瘤细胞中一般会有数以万计的体细胞突变。

而最新研究正是以肺部细胞为对象,对比不同吸烟历史和年龄的人相关体细胞突变累积的情况。结果发现不吸烟的人突变的频率随年龄变大而增加,吸烟的人突变频率则显著升高。由于吸烟者中肺癌的风险一般与吸烟量的大小有关,研究人员还将突变的情况与吸烟量结合起来进行了分析,发现突变基本上随着吸烟量线性增加,但达到一个点后,吸烟量的增加没有再带动突变频率的进一步增加,显示来自吸烟的癌症风险可能达到了一个趋于稳定的状态。这一研究2022年4月发表在《自然遗传学》(Nature Genetics)。

“首先,我要强调的是吸烟对人体健康有害,研究中吸烟者体细胞突变的增加已经清楚地证明了这一点。然而,我们的研究确实也显示在避免突变上,人与人之间存在差异,而这种应对突变的能力可能在吸烟导致的肺癌风险中发挥作用。换句话说,不同的人对吸烟所致肺癌的易感性存在差异。”参与这项研究的阿尔伯特·爱因斯坦医学院遗传学系研究人员黄振球告诉南

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