AI赶考:疫情赋予使命,但先要活下去

新冠疫情将所有企业置于人员、客流或供应链随时断裂的险境,企业不分大小、甚至不分行业,都跌入了现金流困境。对还在融资阶段的新创AI企业来说,这更是生死大考

大部分AI公司成立于2016年前后,一个兴起不到五年的产业因为社会对无人化、智能化的空前刚需,在这次突击大考中获得了意想不到的天地大开

(本文首发于南方人物周刊)

责任编辑:周建平

3月16日,在武汉大学人民医院门诊大厅,一台智能消毒机器人在喷洒消毒剂  图/新华社记者 沈伯韩

“疫情是黑天鹅事件,泛人工智能产业有很多泡沫,没有技术、没有团队价值观、没有供应链管理能力的,这次直接退出了。”

31岁的唐博维是机器人教育行业的资深创业家。2015年尚在攻读博士学位的他从卡耐基梅隆大学休学,回国创立一维弦科技,“市面上三千家机器人公司,我们是为数不多可以制作关节伺服电机的,机器人的胳膊可以活动。”

由于商用机器人市场还未爆发,唐博维选择了高端机器人教育市场,培养人才、蓄势突破,他们与全国272所高校建立了合作关系,搭建机器人实验室,让新工科的学生在学校就可以接触到最前沿的技术和设备。

“学校开不了课,很多合作都无法往下推了。”朋友圈仿佛一个双声道的悲观信息播放器,“初创企业、教育行业是两个重灾区,我们两边儿都占了,”他是北京人,对“非典”记忆深刻,“武汉宣布封城,我当时特别悲观,我们的产品和服务都进不了学校,要等到夏天,这个学期就报废了。”

他和投资人紧急商量了“冬眠计划”,“做了一个非常艰难的预算,仅保留团队最核心的成员。但即便如此,我们的现金流最多也只能撑过六七个月。”还有一个考量,让他不愿意启动这个计划,“冬眠过后,我们也基本耗尽,奄奄一息了。”

新冠疫情将所有企业置于人员、客流或供应链随时断裂的险境,企业不分大小,甚至不分行业,都跌入了现金流困境。对还在融资阶段的新创AI企业来说,这更是生死大考。

朋友圈一片哀声中,也有敏锐的投资人和同行发声,称这个时候正是武汉,乃至全国最需要“无人化、智能化”支持的时候。

“与其休克,不如以战养战。”大年初三,一维弦的研发团队紧急集结,“测体温、测口罩、喷洒消毒液是刚需,我们分析承担这些任务的防疫机器人不仅武汉需要,全国都会需要。”

他们在2017年研发制造出的机器人MoRo此时派上了用场。它结合了硬件、软件和算法领域的尖端技术,稳定可靠、拓展性强。“这个产品技术上非常成熟,直接在这个基础上搭载需要的模块,就可以做出巡检防疫机器人,我们叫它MoRo S。”

这个决定有些冒险,如果疫情快速消失,研发和生产的投入也难以追回。通过媒体报道和朋友圈,唐博维知道在武汉封城之后艰难决策的不止自己。

在各种力量的推动下,以自身科技能力参战抗疫的泛人工智能企业很快就将投入武汉大会战——医疗影像AI、机器人、无人车这一支年轻的智能部队,与全国四万两千多名医护一同驰援武汉和湖北。

唐博维  图/受访者提供

“你们早几天来就更好了”

医疗影像AI跑在最前面。

1月28日,大年初四,依图医疗的“胸部CT新冠肺炎智能评价系统”,正式在上海公共卫生临床中心上线。

这是全国第一个投入一线使用的新冠肺炎AI影像系统,在上海临床测试一周,确保“好用”之后,依图医疗快速完成了对武汉医院的异地部署。

“协和医院24小时之内就用上了,当时他们的胸部CT量已经是平时的五倍。”依图医疗副总裁方骢是武汉人,2017年就开始跑武汉市场,跟武汉各大医院合作,“医护穿着纸尿裤在救人,这不是我们借产品出风头的时候,必须确保靠谱,能帮上忙。”

之后三天内,武汉市其他定点收治新冠肺炎医院都用上了这个AI辅助诊断系统,“一周之内,荆州、黄冈几个地方也上了。”

技术实力强、市场反应快,是依图在业内的一大特色,“依图医疗团队2016年成立,2017年上半年就把AI诊断接入了临床,在国内是最快的。”依图医疗2018年估值达到10亿美元以上,是国内医疗大数据和人工智能领域的首个独角兽企业。

1月23日武汉封城当天,依图医疗成立了针对新冠疫情的项目组。

方骢从武汉带回的第一手观察,促使依图医疗CEO倪浩和医生出身的医疗副总裁石磊博士快速作出了召集团队的决定。

“过小年 (1月17日) 的时候我在武汉出差。”方骢本以为这会是一次轻松愉快的节前拜访,却发现有些不大对头,“我上午去湖北省卫健委,发现处级以上的干部全部不在办公室,我问了留守值班的,说他们都在汉口的指挥部值班。”

方骢又去几个合作密切的大医院拜访,她看到医院的保安,甚至电梯员,都戴着口罩,有的甚至穿着防护服。

“同济、协和已经开辟出三四层的院区

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网络编辑:柔翡

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